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霸王龙曾是“中等个”

  现在,人们对霸王龙的祖先可能什么样子有了更好的了解。研究人员发现了一个霸王龙新物种的两块化石。其被称为Suskityrannushazelae,生活在约9000万年前,早于暴龙科进化成像霸王龙一样的庞然大物。

  两块化石表明,霸王龙在体型很小时就已发育出很多特有的特征,比如肌肉发达的头骨、宽大的嘴巴和能吸收震动的脚。“Suskityrannus让我们得以一窥暴龙在接管地球之前的进化过程。”美国弗吉尼亚理工大学古生物学家SterlingNesbitt说。

  霸王龙是地球上最大的捕食者之一,可能也是所有恐龙中最著名的物种。Nesbitt表示,很多人没有意识到,像霸王龙这样的巨型暴龙在地球上的统治时间惊人地短——它们只在恐龙灭绝前的1500万年左右开始进化。

  古生物学家发现,在这些“巨人”出现之前的1.5亿年,地球上早就生活着小型暴龙。但由于化石记录的缺失,在这些巨兽进化之前发生了什么一直是个谜。

  S.hazelae填补了这一空白。1997年,研究人员在新墨西哥州发现了这种恐龙的第一具非常不完整的骨架。1998年,当Nesbitt还在上高中时,科学家又发现了第二块更完整的化石。如今,Nesbitt和同事终于发表论文来描述这一发现。

  该团队估测,第二只恐龙的臀部高1米、身长3米,体重在20~40公斤。骨头显示,它死时还是一只幼龙,所以该物种的体型可能更大,但肯定没有霸王龙那么大。

  为何在如今的北美和亚洲游荡的暴龙在成为庞然大物之前的1.5亿年里一直保持中等体型,原因尚不清楚。但其他种类的恐龙,如鸭嘴恐龙和角龙,后来同样拥有更大的体型,因此也许暴龙是在和它们的猎物同步进化。相关成果日前发表于《自然—生态与进化》杂志。

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